Обработка самоцветов – одно из самых древних ремесел в мире. Именно в процессе обработки кусок горной породы превращается в сверкающее «море света», как называли драгоценные камни на Востоке. Способов видоизменить камень множество – и огранка, и полировка, и термическое или химическое воздействие.

Немногие самоцветы можно использовать без дополнительной огранки специальным инструментом – к таким уникумам относятся янтарь, который находят в основном в виде небольших гладко обкатанных морем камешков, и жемчуг, от природы имеющий округлую форму. Первые украшения нанизывали на нитку и носили как ожерелье. Очевидно, по аналогии с жемчугом поначалу и остальным самоцветам старались придать выпуклую округлую или овальную форму, делая заднюю поверхность камня плоской; такая огранка зовется кабошон, что означает «голова». Считалось, что такие камни помогают людям, страдающим близорукостью – например, император Нерон смотрел бои гладиаторов сквозь кабошон из изумруда. Поначалу кабошоном гранили все подряд, включая рубины, изумруды и сапфиры; сегодня кабошон применяют только для полупрозрачных полудрагоценных камней – опалов, лунного камня, сердолика, халцедона и пр. Для прозрачных же камней и бриллиантов используют фасетную огранку – камень целиком покрывают плоскими гранями, благодаря чему он ярко сверкает на свету; этот вид огранки появился только в XVI веке. Разновидностей фасетной огранки очень много, но наиболее известны «таблица», при которой камень становится тонкой пластиной с большой плоской гранью наверху, «роза», когда весь камень гранится в форме летящей капли на плоском основании, и «бриллиантовая», когда камень представляет собой две усеченные пирамиды, составленные основаниями и перехваченные в этом месте оправой. Количество граней варьируется в зависимости от сложности огранки и размера камня от 16 до 146 фасет. При одном и том же типе шлифовки камню могут быть приданы различные очертания – как традиционные шар, овал, квадрат, треугольник, шестиугольник, трапеция или груша, так и фантазийные – сердце, герб, трилистник и пр. Жемчуг по-прежнему не подвергают шлифовке и обработке инструментами, используя естественную форму жемчужины – зато на жемчужных фермах научились выращивать камешки любых размеров и очертаний, вплоть до кубических и треугольных.

Огранка – не единственный способ облагораживания камня. С древних времен мастера ювелирного дела учились изменять цвет камня, используя нагревание и различные вещества – мед, медный купорос, охру и сурик. Например, бирюзу, которая часто стареет и зеленеет от контакта с человеческим телом, пропитывали для сохранения окраски парафином или воском; агаты выдерживали в сахарном сиропе, а затем обжигали в печах, получая цветные контрастные ониксы; кристаллы мориона на Урале запекали в тесте, получая золотистые цитрины; янтарь выдерживали в молоке или меду для получения белых и красных камней… Сегодня арсенал ювелиров заметно расширился – камни обрабатывают органическими смолами, сложными химическими реагентами, нагревают до 1000 С в специальных печах, облучают рентгеновскими и ультрафиолетовыми лучами. Часто окрашивают в более яркие цвета полудрагоценные халцедоны – агаты, сердолики и сардониксы; слишком темные сапфиры нагревают, чтобы осветлить и сделать более прозрачными; бриллианты после рентгеновского облучения становятся из бесцветных зеленоватыми; такие камни, как танзанит и содалит, часто изначально имеют совсем другую окраску, а свой красивый цвет получают только в результате термической обработки.

Использование драгоценных и полудрагоценных камней сегодня не ограничено разнообразными украшениями – ими инкрустируют шкатулки, портсигары, пудреницы. Компания De Grisogono выпустила серю мобильных телефонов Vertu, украшенных рубинами, изумрудами и бриллиантами, а Дом Versace создал автомобиль Mini Cooper, ручка переключения передач которого усыпана бриллиантами. Применение поделочных камней еще шире – они сегодня не только играют роль вставок в украшениях среднего и V.I.P.- класса, но и используются для создания предметов декора (ваз, чаш, мозаичных панно и картин, пепельниц, настольных наборов, статуэток, шахмат, подсвечников, шкатулок, часов) и деталей интерьера (столешниц, облицовочной плитки, мозаичных полов). В России преимущественно популярны малахит, яшма, родонит, долерит, доломит, чароит, селенит, лазурит и змеевик. Как правило, обработка крупных интерьерных изделий происходит на специальных станках, обработка мелких вставок для украшений – вручную с помощью ювелирных инструментов. Широко используются самоцветы и в промышленности – например, рубины и сапфиры входят в состав часовых механизмов, турмалин применяется для оптических приборов и в радиопромышленности, алмаз благодаря своей твердости используется в буровом деле, а алмазные резцы и напильники, покрытые тонкой алмазной крошкой – популярные инструменты для резки и шлифовки твердых материалов, в том числе драгоценных камней. Из халцедона и агата производят детали измерительных инструментов и весов. Чрезвычайно широкую гамму применения имеет янтарь – из него издавна делают медицинские инструменты, янтарным маслом и лаками защищают древесину от гниения, янтарная кислота – лекарство от многих заболеваний. Из разновидности серпентина получают асбест – огнеупорный материал, который применяется для создания огнезащитной одежды и фильтров, очищающих воздух от радиоактивных примесей.

Камень – материал древний, как сама жизнь; поэтому в этой области не существует устаревания технологий, и многие ювелиры и камнерезы до сих пор обрабатывают самоцветы вручную с использованием старинных техник и проверенных веками материалов, и даже на крупных фабриках человеческий фактор имеет преимущественное значение. Каменный цветок, оживающий под чуткой рукой мастера – не метафора, но естественные будни художников-камнерезов, которые и по сей день трудятся, дабы прекрасные творения матери-Природы предстали перед нами во всей свой красе.