De Beers, производящая около 40% глобального объема алмазов, сообщила, что в феврале этого года продажи неполированных алмазов сократились в 2009 году почти в два раза - до 3,2 млрд долларов с 5,9 млрд долларов в 2008 году. Показатель прибыли является неприкрытым отражением резкого падения спроса на алмазы в результате возникновения глобального финансово-экономического кризиса в четвертом квартале 2008 года. Компания сообщила также о финансовых потерях за год в размере 743 млн по сравнению с чистой прибылью в 90 млн долларов в 2008 году, что в значительной мере обусловлено ухудшением положения дел у принадлежащих De Beers канадских алмазодобывающих компаний.

В начале 2009 года De Beers сократила производство на своих рудниках в драматических для отрасли масштабах в ответ на падение спроса на алмазное сырье со стороны сайтхолдеров DTC, результатом чего стало резкое уменьшение физического объема производства по отношению к 2008 году. Спрос сайтхолдеров начал постепенно расти со второго квартала прошлого года, и De Beers отреагировала на это увеличением добычи до 18 миллионов каратов во второй половине года по сравнению с 24 миллионами каратов в 2008 году. Это составило прирост в 173% к показателю первых шести месяцев года, а по итогам всего года было произведено 24,6 млн каратов - падение на 49% к уровню 2008 года.

Конечно, падение доходов ожидалось и было неизбежным. От компании не ждали, что она продолжит в 2009 году снабжать рынок в тех же объемах, что и в докризисный период. Более того, лидеры алмазной индустрии прямо попросили производителя сократить объемы поставок при полной поддержке со стороны трех его акционеров. Это сыграло значительную роль в повышении цен и предотвращении краха рынка.

Тем не менее De Beers остается в незавидном положении. В феврале компания объявила, что группа банкиров согласилась восстановить для нее возможность заимствования в объеме 3 млрд долларов, из которых 1,5 млрд долларов будут ссужены в марте 2010 года. Однако компания все еще нуждается в том, чтобы акционеры закачали в нее 1 млрд долларов пропорционально пакетам имеющихся у них ценных бумаг с целью сокращения общей задолженности в 4 млрд долларов и укрепления баланса группы.

Акционерами De Beers являются Anglo American Plc, владеющая 45% акций компании, семья Оппенгеймеров из Южной Африки (South Africa's Oppenheimer), которой принадлежат еще 40% ценных бумаг, а также правительство Ботсваны с остальными 15%.

De Beers осторожно оценивает перспективы 2010 года, заявляя, что после двукратного падения в 2009 году рост производства в текущем году будет незначительным. "При хрупкости мировой экономики и ощутимой слабости посткризисного оздоровления в глобальном масштабе компания ожидает лишь постепенного увеличения уровней производства, продаж и цен", - говорится в заявлении De Beers. На ее результатах сказались собственные действия компании в начале прошлого года, когда она резко сократила добычу, а производственная деятельность Debswana в Ботсване была полностью прекращена на три месяца.

Принимая во внимание ту огромную роль, которую De Beers играет в алмазной отрасли, ее намерения всегда будут пытаться предугадать. Наблюдатели задаются вопросом относительно стратегии компании на ближайшие годы отчасти потому, что ее операции в трех главных алмазодобывающих странах - ЮАР, Ботсване и Намибии - сталкиваются с серьезными проблемами.

В ЮАР большинство рудников имеют значительный срок эксплуатации, а некоторые вообще приближаются к концу эксплуатационного ресурса. Операции компании в Намибии также имеют ограниченный временной потенциал, а отдельные рудники в Ботсване нуждаются в том, чтобы уйти в подполье ради продолжения производственной деятельности.

Еще в ноябре прошлого года De Beers объявила о важном проекте расширения деятельности стоимостью 500 млн долларов - Cut-8 - на огромном руднике Жваненг (Jwaneng) в Ботсване, который обеспечит длительное и прибыльное производство до 2025 года. Несмотря на то, что это открывает доступ к дополнительному объему добычи в 95 миллионов каратов, стоимость которых превышает 15 млрд долларов в рамках срока эксплуатации, оценочная стоимость самого проекта составляет порядка 3 млрд долларов, которые De Beers и его партнеру по Debswana - правительству Ботсваны - предстоит вложить в ближайшие 15 лет.

Тем временем некоторые аналитики полагают, что, после того как в 2009 году De Beers продала сырых алмазов на 3,23 млрд  долларов, этот показатель по итогам 2010 года, вероятно, не превысит 4 млрд долларов. Это будет иметь ряд последствий. Во-первых, доля компании на мировом рынке сократится с 40% в 2009 году до немногим более 30% в 2010 году, считает отраслевой аналитик Хаим Эвен-Зохар (Сhaim Even-Zohar). По его мнению, De Beers придется продать в этом году алмазного сырья на сумму порядка 5,4 млрд  долларов для удержания рыночной доли и предотвращения стремительного роста цен.

Во-вторых, это привело бы к дефициту поставок в то время когда, согласно прогнозам, глобальный экономический подъем будет набирать силу. В-третьих, может статься, что De Beers, принимая во внимание истощение своих рудников и предпринимая попытки максимально использовать ресурсы своих операций при параллельном поиске новых алмазоносных месторождений, не будет спешить с увеличением объемов добычи.

Сокращение производства и добычи алмазов до тех пор, пока цены неминуемо вырастут, имеет убедительную рыночную логику. Стивен Люсье (Stephen Lussier), исполнительный директор De Beers по внешним и корпоративным делам, заявил, что компания планирует "значительно сократить производственные уровни с тем, чтобы обеспечить их соответствие спросу. Не следует извлекать алмаз на поверхность, когда у вас нет клиента, готового его купить”.

"У нас есть ощущение, что De Beers сейчас входит в новый период, который я бы назвал оптимизацией прибылей через сокращение производства, - заявил Эвен-Зохар. - Получение хорошей цены за меньшее количество товара и продление срока эксплуатации. Если мы правильно видим ход развития событий, мы входим в новую эру. Главными бенефициариями, как всегда, будут другие производители. Они всегда извлекали незаслуженно хорошую прибыль благодаря De Beers".

Приведет ли подобная стратегия со стороны De Beers к дальнейшему росту разницы в цене на бриллианты и алмазы? А то, что производители бриллиантов будут тратить свои последние силы на то, чтобы и дальше покупать алмазное сырье - станет ли это тем поворотным пунктом, который приведет к большему числу банкротств и консолидации индустрии, что, как прогнозировали многие, должно было произойти в прошлом году в результате финансового кризиса. Алмазный бизнес вышел из спада в относительно хорошей форме, однако последовавший за этим рост цен, который был отмечен с середины 2009 года, может создать новые финансовые трудности для диамантеров.

De Beers, со своей стороны, устами представителя Луизы Прайор (Louise Prior) назвал прогнозную оценку в отношении производственной деятельности компании в 2010 году "спекулятивным прогнозом". "Мы пока еще не знаем, каковы будут объемы наших продаж или насколько хорошо будет чувствовать себя отрасль в 2010 году. В последнее время мы наблюдали увеличение спроса со стороны сайтхолдеров, в то время как мир постепенно оправляется от спада. Мы ожидаем, что эта тенденция продолжится, но на данный момент слишком рано и слишком сложно, исходя из состояния глобальной экономики, рассчитывать объемы продаж по году в целом. Так же, как и данная Эвен-Зохаром оценка рыночной доли De Beers является не более чем предположением в отношении этого расчета, который зависит от многих факторов, включая продажи в 2010 году у других производителей", - заявила Прайор.

Аналитики считают также, что сокращение компанией De Beers поставок неминуемо отразится на банках, финансирующих алмазную отрасль. С одной стороны, им, возможно, придется принимать трудные решения относительно того, как финансировать покупку клиентами алмазного сырья, цены на которое непрерывно растут. С другой стороны, при наличии меньшего количества товара банки могут оказаться в ситуации, когда им придется выдавать меньше кредитов.

Тем не менее Прайор считает, что диамантерам просто необходимо проявлять осторожность. "Консолидация может быть полезна для отрасли, если это порождает совместно полезную деятельность и/или другие выгоды. Хотя мы не можем комментировать бизнес на индивидуальном уровне, мы считаем, что растущее число банкротств может быть предотвращено, если диамантеры, как это они уже сделали в 2009 году, продолжат продуманно относиться к удовлетворению своих потребностей", - указала представитель De Beers.

Однако есть и другие потенциальные последствия сокращения рыночных поставок для алмазодобывающей отрасли в целом. В результате кризиса прошлого года De Beers быстро сократила расходы, обеспечив экономию производственных и операционных расходов в 900 млн долларов, что составляет снижение на 45% к уровню 2008 года. Для рабочих рудников и других работников это неминуемо означало потерю рабочих мест, и компания сократила свою рабочую силу в глобальном масштабе на 23%. Кроме того, она получила гораздо меньше заказов во всех отраслях бизнеса с соответствующими последствиями для поставщиков в других странах, где компания осуществляет свою деятельность.

Раскрыть ход мыслей De Beers в отношении перспектив бизнеса в оставшийся период нынешнего года помогло сообщение компании о ее финансовых результатах в 2009 году. Спрос на сырые алмазы был гораздо выше по сравнению с первым сайтом года в январе, и компания ожидала, что эта тенденция будет также характерна для февральского сайта. "Тем не менее подход De Beers к производству и в отношении продаж в 2010 году продолжит быть осмотрительным и осторожным", - говорилось в сообщении компании.

“Потребительский спрос на алмазные драгоценности начал восстанавливаться, что частично обусловлено потенциалом развивающихся рынков Китая и Индии. Однако с учетом хрупкости глобальной экономики и отмеченной слабости процесса посткризисного оздоровления компания ожидает лишь постепенного увеличения объемов производства и продаж, а также роста цен. Желание приобрести бриллианты остается высоким и, принимая во внимание фундаментальное улучшение состояния дел в отрасли, совет директоров осторожно оптимистичен в отношении среднесрочных перспектив", - отмечалось в документе.